Histoire du Louis XVI

A la mort de Louis XV le 10 mai 1774, son petit-fils Louis XVI, âgé de vingt ans, devient roi. Le nouveau roi s’intéresse peu aux arts, mais son épouse Marie-Antoinette et ses beaux-frères, le Comte de Provence (futur Louis XVIII) et le Comte d’Artois (futur Charles X)] s’intéressent profondément aux arts, protègent les artistes et commandent de grandes quantités de mobilier de style néoclassique, inspiré de l’art gréco-romain. Ils ont été suivis par les riches nobles qui ont meublé leurs châteaux et leurs maisons de ville parisiennes dans le nouveau style.

Le passage du style baroque et rocaille au style néoclassique avait commencé vers 1760, vers la fin du règne de Louis XV. Elle a été avancée par les rapports de découvertes sur les sites archéologiques d’Herculanum et de Pompéi. Madame de Pompadour, Maîtresse de Louis XV, avait envoyé un groupe d’érudits en Italie pour rendre compte des résultats. Le groupe comprenait le designer Jean-Charles Delafosse et l’architecte, sculpteur et graveur flamand Jean-François de Nefforge. Leurs gravures d’art grec et romain ont inspiré de nombreux designers de meubles et en particulier les ébénistes, qui ont réalisé la fine marqueterie incrustée qui décorait les coffres et les tables.

Marie-Antoinette et son influence

Marie-Antoinette était une promotrice du nouveau style avant même qu’elle ne devienne reine. En 1770, après son mariage avec le Dauphin Louis, elle reprend les appartements de l’ancienne reine Marie Leczinska, décédée en 1768. En 1779, elle chargea l’architecte Richard Mique de refaire complètement le cabinet de la Reine. Il a recouvert les murs de satin blanc brodé de fleurs, d’arabesques et de médaillons. En 1783, elle décide de renouveler le décor, cette fois avec des panneaux de bois sculptés et peints en blanc, décorés de cadres et de motifs néoclassiques dorés, y compris des sphinx et des trépieds, allégés par des bouquets de fleurs. La cheminée, en pierre rouge foncé, était ornée de cariatides de bronze doré. Le mobilier de la chambre a été réalisé par Jean Henri Riesener, et comprenait une commode, une table d’angle et une secrétaire incrustée de bois de cèdre, d’amarante et de médaillons de bronze doré. Il comprenait également un canapé avec un cadre doré placé dans une niche entourée de miroirs et faisant face à la fenêtre. Cette chambre, avec sa combinaison de confort, d’intimité et de luxe, est l’un des exemples les plus classiques du style Louis XVI. Il a été restauré dans son aspect d’origine, tandis qu’une partie du mobilier d’origine se trouve maintenant dans la Wallace Collection à Londres.

Une autre influence notable sur le style a été le travail du designer britannique Robert Adam, notamment dans la conception des chaises et dans l’utilisation du bois d’acajou, qui a été rapidement adapté en France.

Pourquoi spécifiquement en France ?

La majorité des ébénistes de haut niveau étaient allemands ou d’origine allemande, ce qui leur donnait une langue commune avec Marie-Antoinette. Les personnalités les plus en vue sous Louis XVI furent Jean Henri Riesener, qui reçut le titre d’ébéniste ordinaire de la maison royale en 1774. Son principal rival était Jean-François Leleu, l’un des rares qui n’était pas allemand. D’autres ébénistes, dont Martin Carlin et Adam Weisweiler, travaillaient principalement pour des marchands de meubles qui approvisionnaient la riche bourgeoisie parisienne. Ils ont développé un nouveau genre, en décorant les meubles avec des plaques de porcelaine de Sèvres ou des panneaux de bois laqué. L’ébéniste David Roentgen a gardé son atelier en Allemagne, bien que beaucoup de ses clients se trouvaient à Paris. Il est devenu particulièrement célèbre pour ses bureaux élaborés, qui se plient souvent mécaniquement.

La Révolution française a causé la dispersion des meubles royaux ; la plupart des propriétaires sont allés à la guillotine, ou se sont exilés. Leurs meubles confisqués et vendus par les gouvernements successifs en énormes lots, les recettes aidant à financer les longues guerres de l’époque. L’ameublement du château de Versailles a été vendu aux enchères entre le dimanche 25 août 1793 et le 11 août 1794, et a été largement dispersé. Beaucoup d’acheteurs étaient britanniques, et certains des plus beaux objets sont allés à la famille royale britannique et à la collection Wallace. Au XIXe siècle, de nombreux meubles ont de nouveau migré, vendus par les aristocrates britanniques à de riches Américains. De vastes collections se trouvent aujourd’hui au Musée des Arts Décoratifs et au Louvre à Paris ; à la Wallace Collection et au Victoria and Albert Museum à Londres ; au Metropolitan Museum à New York ; et au Getty Museum à Los Angeles.

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